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Terapia con células madre mejora a pacientes con diabetes tipo 1

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Un nuevo método, que emplea células madre de sangre del cordón umbilical para reeducar a las células T (encargadas de coordinar la respuesta inmune celular) de las personas diabéticas, logra reducir la necesidad de insulina

Por algún motivo que todavía se desconoce, el sistema inmune de algunas personas se descontrola y  comienza a destruir sus propias células beta del páncreas. Estas células son las que se encargan de producir la insulina, una hormona que lleva glucosa (combustible) a las células y sin la cuál éstas no pueden funcionar. Es lo que se conoce como diabetes tipo 1 o juvenil, una enfermedad autoinmune, crónica y de momento incurable, que convierte a las personas que la padecen en insulinodependientes.
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Por ese motivo, lo que ha logrado un grupo de científicos de la Universidad de Illinois es un verdadero hito: a través de una terapia con células madre obtenidas de cordón umbilical, lograron que 15 pacientes con diabetes tipo 1, del Hospital Militar General del Mando de Jinan, dejaran de padecer la enfermedad, lo que abre nuevas esperanzas para lograr por fin, la ansiada cura definitiva.

La novedosa terapia no sólo terminó con la autodestrucción de las células pancreáticas, también consiguió que éstas se regeneraran, reiniciando la funcionalidad del páncreas, lo que significó que los pacientes redujeran en gran medida, la necesidad de inyecciones de insulina, con la posibilidad de que puedan dejarlas definitivamente en un futuro, lo que depende, más que del éxito de la terapia, de los protocolos clínicos.

El investigador Yong Zhao, académico de la U. de Illinois y líder del estudio, explicó que la terapia que usaron fue capaz de "reeducar" las células inmunes de los pacientes, específicamente, las células T reguladoras, que son las que destruyen las células pancreáticas en los diabéticos tipo 1.

Los 15 pacientes que fueron sometidos a esta terapia tenían entre 15 y 41 años, y una historia de diabetes de por lo menos un año (el máximo era de 21). Todos ellos consiguieron con solo una dosis, una mejora en sus niveles de insulina y una respuesta general inmune potenciada durante al menos 40 semanas, que fue el tiempo que duró el estudio, publicado en la revista BMC Medicine (de BioMed Central).

Dicha investigación pionera, también demostró que la terapia elevó la cantidad de linfocitos T reguladores, una de las células principales del sistema inmune, por lo que todo el sistema de defensa del organismo se vio beneficiado, esto significa que la misma técnica tendría la posibilidad de ser utilizada para otros males autoinmunes, cree el especialista Zhao.

Procedimiento
Para poder llevar a cabo esta terapia, los científicos extrajeron sangre del paciente y la pasaron por una máquina (similar a la de diálisis) capaz de separar las células. De allí extrajeron sólo los linfocitos T, los que fueron transportados a un circuito especial del aparato, una vez allí fueron mezclados durante dos o tres minutos con células madre obtenidas de cordón umbilical. Desde allí fueron devueltos al paciente. La mezcla con las células madre posibilita que los linfocitos T se reeduquen y dejen de atacar las células del páncreas.

Los niveles de inmunidad y de cantidad de insulina de los pacientes que participaron en el estudio fueron controlados a las 4, 12, 24 y 40 semanas luego del tratamiento. Ya desde el segundo control, se pudo observar que las células del páncreas estaban recobrando su función, lo que se mantuvo hasta la semana 40, que fue cuando se dio por finalizado el estudio. 

En toda esta etapa, los pacientes redujeron significativamente la necesidad de insulina. "Basado en el protocolo actual, estos diabéticos tuvieron una reducción moderada y severa en sus dosis de insulina. Con suerte, podrán suspender las inyecciones después de optimizar el protocolo clínico" . "Nuestros datos clínicos demuestran que es posible la reversión de la diabetes tipo 1. Este es un gran paso hacia la cura", manifestó el doctor Zhao. 

La investigación demuestra que las células madre del cordón expresan moléculas que inducen la tolerancia a las células pancreáticas después de la terapia educadora.

La diabetes tipo 1
La diabetes tipo 1 es una enfermedad metabólica que se caracteriza por el ataque del sistema inmune contra las células beta del páncreas, encargadas de producir insulina. Sin la cantidad suficiente de esta hormona, la glucosa se acumula en el torrente sanguíneo en vez de entrar en las células y el cuerpo es incapaz de utilizarla para obtener energía.

Aunque esta patología puede ocurrir a cualquier edad, se diagnostica con mayor frecuencia en niños, adolescentes o adultos jóvenes. Su tratamiento requiere de inyecciones diarias de insulina para regular los niveles de glucosa en la sangre del paciente.

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